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Calamar Vampiro

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El calamar vampiro (Vampyroteuthis infernalis) es un pequeño cefalópodo que vive en el abismo de todos y cada uno de los océanos tropicales del planeta. Sus únicos filamentos sensoriales retráctiles justifican su colocación en un orden específico: Vampyromorphida.
Si bien comparte semejanzas con el calamar y el pulpo es una especie pancrónica. Fue en 1903 cuando se localizó por primera vez por un científico alemán y se le confundió por un pulpo.

¿Cómo es el calamar vampiro del infierno?

A pesar de su monstruosa fisonomía, el calamar vampiro alcanza solo 30 cm de longitud en la edad adulta. No representa ninguna amenaza para los humanos. Su capa gelatinosa varía de terciopelo negro a rojo pálido, dependiendo de la ubicación y las condiciones de iluminación. Una membrana de la piel conecta sus ocho brazos, cada uno forrado con hileras de espinas carnosas o puntiagudas; el interior de este “vestidor” es negro. Solo la mitad distal (más alejada del cuerpo) de los brazos está equipada con ventosas y fotóforos. Sus grandes ojos globulares alcanzan hasta 2,5 cm de diámetro y varían de rojo a azul dependiendo de la iluminación.

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Los adultos tienen un par de aletas, similares a las alas u orejas, que sobresalen de los lados laterales de su manto. Cuando los sacude, el calamar vampiro parece volar en el agua. Sus aletas son su principal medio de propulsión. Su pico poderoso, blanco como el marfil, es similar al del calamar. Entre los ocho brazos, dos bolsas velares contienen un filamento sensorial retráctil. Estos filamentos, como los tentáculos de un calamar, se extienden más allá de los brazos; desaparecieron en el pulpo actual.

El calamar vampiro está completamente cubierto de órganos que producen luz, llamados fotóforos. El animal tiene un gran control sobre estos órganos, capaz de producir destellos de luz cada fracción de segundo durante varios minutos para desorientar a los depredadores. La intensidad y el tamaño de los fotóforos también se pueden modular. Los fotóforos aparecen como pequeños discos blancos; son más grandes y más complejos en los extremos de los brazos y en la base de las dos aletas, pero están ausentes del interior de los brazos.

Los cromatóforos (células de pigmento) son comunes en la mayoría de los cefalópodos, pero están poco desarrollados en el calamar vampiro. Esto implica que el animal es incapaz de cambiar también el color de la piel, pero tal cosa parece superflua en la oscuridad de su hábitat.

¿Dónde vive el calamar vampiro?

El calamar vampiro, ejemplo extremo de aguas profundas de cefalópodos, vive principalmente en la zona afótica (sin luz) entre 600-900 metros de profundidad, o incluso más. Esta región de los océanos es un hábitat con poco oxígeno, la Zona mínima de oxígeno (OMZ). Para hacer frente a la vida en las profundidades, el calamar vampiro ha desarrollado varias adaptaciones radicales. De todos los cefalópodos abisales, su relación de masa metabólica específica es la más baja. La hemocianina en su sangre azul se une y transporta el oxígeno de manera más eficiente que otros cefalópodos (Seibel et al., 1999), ayudado por branquias con una gran área de superficie. Este animal tiene una musculatura débil, pero puede ser ágil y dinámico con poco esfuerzo gracias a estatocistos sofisticados (órganos de equilibrio sensibles a la gravedad) y tejidos gelatinosos ricos en amonio que acercan su densidad a la del agua de mar circundante.

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Como el cielo visto entre las dos aguas tiene el color del crepúsculo, los ojos muy sensibles de la fauna abisal son capaces de distinguir las siluetas de los otros animales que se mueven arriba. Para combatir esto, el calamar vampiro genera su propia luz azulada (bioluminiscencia) en una estrategia llamada contra iluminación (iluminación): la luz se difunde en la silueta del animal, ocultando su presencia con eficacia. Sus propios ojos pueden detectar el más mínimo resplandor. Un par de fotorreceptores, ubicados sobre su cabeza, alertan al animal en caso de movimiento en la zona superior.

Al igual que muchos cefalópodos de aguas profundas, el calamar vampiro no tiene una bolsa de tinta. Si se siente amenazado, en lugar de arrojar tinta, expulsa el extremo de un brazo una nube de moco pegajoso, bioluminiscente, que contiene innumerables orbes de luz azul. Esta presa luminosa, que puede durar casi diez minutos, probablemente esté destinada a aturdir a los depredadores y permitir que el abismo de los vampiros desaparezca en la oscuridad sin tener que nadar. Esta expulsión sólo se realiza si el animal se siente muy amenazado, ya que la regeneración del moco es costosa desde el punto de vista metabólico.

¿Cómo se reproduce el calamar vampiro?

Se conocen pocos detalles sobre la reproducción del calamar vampiro. Su desarrollo sigue mediante 3 formas morfológicas: la manera juvenil tiene un solo par de aletas, la manera media tiene 2 pares, y la manera madura tiene solo una más. A lo largo de la primera fase del desarrollo intermedio, el animal desarrolla dos aletas cerca de los ojos, que desaparece gradualmente conforme se desarrolla el otro par.

Con el desarrollo y el incremento del área (superficie / volumen), las aletas se redimensionan y reposicionan para aumentar al máximo la eficiencia de la propulsión. En contraste a los jóvenes que se impulsan por la reacción, los adultos maduros balancean sus aletas. Esta ontogénesis única fue una fuente de confusión en el pasado: las 3 formas se identificaron como especies diferentes y se pusieron en familias separadas.

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Si se pueden extraer hipótesis de la observación de otros cefalópodos abisales, el calamar vampiro seguramente se reproduce muy de manera lenta, poniendo un pequeño número de huevos grandes. La inmensidad de su hábitat y su baja densidad de población hacen que los encuentros procreativos sean extraños. La hembra puede guardar el espermatóforo (un saco cónico de semen) de un macho por largos periodos de tiempo antes de que esté lista para fertilizar sus huevos. Una vez fertilizado, la incubación puede perdurar hasta cuatrocientos días. Tras la eclosión, la hembra ya no come y muere. El desarrollo es lento pues los nutrientes no son rebosantes en el abismo.

Los recién nacidos miden ocho milímetros de longitud y ya están bien desarrollados. Se ven igual que los adultos, con solo ciertas diferencias: sus brazos no están palmeados, sus ojos son proporcionalmente más pequeños y sus filamentos velares todavía no están totalmente formados. Los recién nacidos son trasparentes y subsisten con un saco vitelino de duración ignota ya antes de empezar a alimentarse activamente. Los juveniles frecuentan aguas considerablemente más profundas. Se nutren primordialmente de nieve marina (detritus orgánico de las zonas superiores).

¿Cómo vive el calamar vampiro?

Cierto conocimiento sobre su comportamiento se compendió a lo largo de encuentros extraños y fugaces con robots submarinos. Un ejemplar capturado de forma frecuente se daña y no subsiste más de un par de meses en el acuario. Un ambiente artificial es la única forma de observar su comportamiento cuando no se defiende.

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Con sus largos filamentos velares desplegados, el calamar vampiro fue observado a la deriva en las profundidades, llevado por las corrientes oceánicas. Si los filamentos entran en contacto con un objeto o bien si se advierten vibraciones, reacciona de manera brusca, con movimientos gimnásticos. Él es capaz de nadar a una velocidad equivalente a 2 cuerpos por segundo, con un tiempo de aceleración de 5 segundos. No obstante, la baja resistencia de sus músculos le impide viajar grandes distancias.

En contraste a los cefalópodos que viven en zonas más acogedoras, no pueden permitirse gastar demasiada energía en un movimiento incesante. El calamar vampiro emplea tácticas originales para escapar de sus predadores, lo que le deja ahorrar energía. Esta economía es un esencial elemento de supervivencia en grandes profundidades, donde la presencia de alimento es exageradamente extraña. La bioluminiscencia conjuntada con contorsiones de 8 brazos, movimientos errantes y trayectorias evasivas evitan que un predador se concentre en su presa.

Utiliza una táctica de defensa singular llamada “calabaza” o bien “postura de piña”: el calamar vampiro levanta los brazos sobre su cuerpo, erizado de espinas (llamadas cirros) extendidas sobre cada brazo, supuestamente temibles, sin embargo  en la realidad resultará inofensiva. La parte inferior de la capa está muy pigmentada, disfrazando la mayor parte de los fotóforos del cuerpo. Los brazos están agrupados sobre la cabeza del animal para desviar el ataque de las áreas frágiles. Si un predador le quita un brazo, el calamar vampiro puede regenerarlo.

Los copépodos, los camarones y los cnidarios son la presa primordial del calamar vampiro. El calamar vampiro se ha observado en el contenido del estómago de peces de aguas profundas, ballenas y pinnípedos como lobos marinos.

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