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Ballenas

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Las ballenas son los animales más grandes de los océanos, e incluso del mundo. Por ejemplo, la ballena azul está considerada como el animal más grande de la tierra. Vamos a aprender cómo se comunican, cómo duermen o cómo respiran estos increíbles mamíferos marinos.

Tipos de ballenas

Te mostramos la mejor lista de todos los tipos de ballenas y cetáceos que existen en todos los mares del mundo. La ballena azul, el cachalote y la ballena jorobada son algunas de las más conocidas.

Imágenes de cetáceos y ballenas

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¿Cómo se reproducen las ballenas?

Los cetáceos viven en el agua, pero en realidad son mamíferos como nosotros. La cría se gesta en el útero de la madre y es alimentada directamente por la placenta,  después del nacimiento se alimenta de leche materna.

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Ballena sumergida en el agua del mar con una cría.

En la mayor parte de las especies, la única manera de diferenciar el sexo visualmente es examinando las fisuras genitales. En las hembras está situada en la parte baja del vientre.  Donde se encuentra la abertura de la vagina, justo al lado del ano. A cada lado de esta fisura, hay un pliegue de carne que esconde una mama. En el macho, encontramos una fisura genital en la que se retrae el falo. Se sitúa a medio camino entre el ano y el ombligo. Por tanto, los órganos reproductores están escondidos en el interior del cuerpo.

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Pene de ballena que puede llegar alcanzar los 3 metros.

Antes de que los dos actores entren en escena, puede haber una intensa competición entre varios machos de una misma especie. A veces esta competición se puede volver agresiva, como es el caso del rorcual común. Otra estrategia consiste en producir la mayor cantidad posible de esperma para aumentar las posibilidades de fecundar a la hembra. Esto es lo que hace la marsopa común, lo que explica, que durante el acto sexual, los testículos alcancen un peso de 2kg…nada mal para un animal que pesa menos de 60kg.

La hembra también tiene mucho que decir en este rito, si ella no está dispuesta a copular, se puede girar, de forma que sus genitales queden fuera del agua, por lo tanto fuera de alcance para el macho. También puede intentar escaparse o incluso volverse agresiva contra un macho demasiado insistente.

Es muy raro observar los acoplamientos en un medio natural, o incluso en cautividad. Después de varias observaciones, se ha detectado que este acoplamiento se puede hacer vientre contra vientre o girados de lado.
El pene en erección se dirige gracias a la ayuda de los músculos, un poco como si tuviera una cabeza que le ayudara a buscar.
Durante la copulación la vagina recibe el órgano del macho y al mismo tiempo el esperma. El óvulo de la hembra es, con un poco de suerte, fertilizado.

El pequeño se desarrolla en el útero de la madre que le alimenta a través de la placenta. La gestación dura entre 10 o 12 meses, o incluso 16 en algunas especies. Normalmente suelen tener una cría, es posible, pero muy raro, que la hembra tenga gemelos. Las necesidades energéticas de la cría son muy grandes y la hembra puede proporcionar difícilmente para dos. En su nacimiento, una ballena ya habrá alcanzado un tercio de la longitud de su madre y un 20% de su peso. Se parece a las proporciones de un recién nacido humano.

La joven ballena crecerá rápidamente gracias a la rica leche de su madre: de 20% a 40% de grasa, según la especie. El retoño de la ballena azul, por ejemplo, engorda 80kg al día. Abandona a su madre una vez que es destetado, es decir, 7 meses después  y  17 toneladas más grande. Sin embargo, en muchas ballenas de leche, el vínculo entre la madre y la cría se extiende más allá de la lactancia materna. En ciertas sociedades de orcas, las crías pasarán incluso toda su vida junto a su madre, en una unidad familiar en la que el padre no estará presente.

Una hembra puede tener una cría cada dos o tres años, a veces incluso todos los años, como el caso de la marsopa común. La edad en la que los jóvenes cetáceos podrán comenzar a reproducirse dependerá de las especies. Para la ballena azul, la edad de madurez sexual es entorno a los 5 años, tanto para el macho como para la hembra. El cachalote macho, tendrá que esperar más de 20 años antes de probar el juego de la vida.

La comunicación de las ballenas

La gama de sonidos producidos por los cetáceos oscila entre 5 y 200000 Hz, sobrepasando ampliamente la capacidad auditiva de los seres humanos. Como siempre, la frecuencia utilizada depende de la especie y de la actividad. Las ballenas azules pueden reproducir sonidos omnidireccionales de muy baja frecuencia, inaudibles para el oído humano. Estos sonidos pueden recorrer cientos de kilómetros. Las ballenas viven a otra escala. Si observamos desde un avión a dos ballenas que se encuentran a algunos kilómetros la una de la otra, a priori, parecerían dos individuos aislados. En realidad, esos dos individuos, tal vez viajan juntos, de una manera bien coordenada, intercambiándose información de la presencia de alimento o de barcos.

Las belugas y los delfines  poseen un repertorio vocal muy variado. La diversidad de los sonidos que utilizan pueden estar asociados al comportamiento social desarrollado. En el caso de la beluga, que pasa una parte de su vida cerca de los témpanos de hielo donde el movimiento del hielo produce un ruido de fondo muy potente, la capacidad de emitir una gama de sonidos muy variada es casi esencial. Las orcas y los cachalotes, cada unidad familiar dispone de su dialecto propio.

Las ballenas dentadas también utilizan sonidos para ver en la oscuridad. Emitiendo una serie de ultrasonidos, navegan como si fueran murciélagos. Este sistema de ecolocalización les permite localizar objetos de manera precisa, para identificar su naturaleza e incluso conocer sus movimientos.

¿Cómo funciona? Estas ballenas emiten sonidos que rebotan en los objetos de su entorno. Los ecos llegan a las mandíbulas inferiores en las que un cordón graso llevará la información al oído (las ballenas no tienen pabellón auditivo, y el oído está aislado del resto del cráneo). Los sonidos se emiten de manera regular y en las más bajas frecuencias. Después, una vez que el objeto es identificado la cadencia y la frecuencia aumentan para obtener una imagen más precisa, hasta que capturan a su presa.

¿Por qué expulsan agua las ballenas?

A pesar de que las ballenas dentadas, en su laringe, poseen estructuras similares a las cuerdas vocales, la gran mayoría de sonidos se producen en el conducto nasal. El aire que entra en este conducto, provoca el movimiento de unas gruesas membranas, labios fónicos, haciendo que los tejidos vibren alrededor y creen el sonido. Después, esta vibración atraviesa el cráneo hasta un órgano llamado melon (caja de resonancia grasa que se sitúa en la parte frontal de la cabeza),que forma y dirige el haz de sonido en el agua, mientras que el aire que ha pasado los labios fónicos, es expulsado al aire libre a través del respiradero o devuelto al aparato nasal para ser reciclado para emitir un nuevo sonido.

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Una cría de ballena expulsando agua en la superficie.

Todas las ballenas, excepto el cachalote, poseen dos pares de labios fónicos, pudiendo así, emitir dos sonidos simultáneamente. En ciertas especies de delfines, se ha descubierto que el par de labios fónicos de la derecha sirve principalmente para producir los sonidos de ecolocalización; el de la izquierda, para los silbidos.

Parece ser que las ballenas barbadas no poseen este tipo de estructura. Su laringe pudiera, a lo mejor, jugar un papel importante en la producción de sonidos, pero el mecanismo es todavía desconocido hoy en día, entre otras razones, porque es un gran desafío estudiar estos grandes animales que no se encuentran en cautividad.

¿Cómo duermen las ballenas?

¿Cómo dormir cuando se pasa toda la vida en el agua y se debe respirar? Ciertas ballenas flotan en la superficie, otras ralentizan su paso y cesan de sumergirse en la profundidad, hay otras que incluso se dejan llevar hasta el fondo,  pero no se sabe si resurgen.

El principal desafío a superar por cualquier mamífero que vive en el agua, es constantemente subir a la superficie para respirar, evitando así el ahogamiento. La respiración es un movimiento voluntario en los cetáceos, deben mantener siempre un cierto nivel de consciencia con el fin de pensar en respirar. Estudios realizados en delfines en cautividad han demostrado que, en estos últimos, una mitad de su cerebro queda en reposo, mientras que la otra mitad controla que el acto de la respiración sea realizado. Así que los delfines sólo descansan un lado de su cerebro.

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Para los grandes cetáceos no se ha podido realizar ningún estudio sobre su descanso.  ¿Su manera de dormir es similar a la de los delfines, otros mamíferos marinos, o tienen una técnica completamente diferente?

No es raro ver que una ballena se deja flotar en la superficie, un comportamiento que recuerda a un tronco de madera flotando.  Belugas, ballenas jorobadas o ballenas francas pueden ser vistas realizando este comportamiento respirando lentamente. Otras especies, tales como la ballena de aleta, nadan lentamente, algo cerca de la superficie, emergiendo una parte de su cuerpo regularmente para respirar.

¿Son inteligentes las ballenas?

Las ballenas dentadas, tienen el cerebro más grande dentro del reino animal respecto a su talla, a excepción de los humanos. Además, la estructura del cerebro es compleja, a pesar de las diferencias con la estructura de los primates. Es una adaptación a su difícil medio de vida, necesitando un importante tratamiento de la información para afrontar las exigencias de la vida en grupo: la comunicación, la colaboración y la competición.

Varias especies de ballenas tienen una organización social compleja comprendida en diferentes niveles de interrelaciones, algo que exige aprendizaje y memoria a los individuos.

Diferentes estudios han revelado comportamientos culturales propios dentro de un grupo de una misma especie, lo que supone la transmisión de comportamientos aprendidos: dialectos, sitios de alimentación específicos, técnicas de alimentación, estrategias de caza, utilización de herramientas, y otras muchas.

¿Por qué saltan las ballenas?

El buzo Craig Capeheart filmó un evento casi mágico a lo largo de la costa sureste de África del Sur. Fue testigo de una ballena jorobada de 40 toneladas que saltaba completamente fuera del agua.

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Ballena jorobada saltando en medio del mar.

El majestuoso animal efectuó un acto conocido con el nombre de “breaching”, en inglés, “salto fuera del agua”.

“¿Pero por qué las ballenas saltan fueran del agua?” En verano de 2016, esta pregunta se había quedado en el aire, demostrando que “estos saltos improvisados seguían siendo uno de los grandes misterios de nuestros océanos”. Pero finalmente ese enigma ha sido resuelto. Un estudio australiano, publicado en la revista científica Marine Mammal Science resuelve este mito.

Los mamíferos marinos han desarrollado sistemas de comunicación exitosos, precisan los científicos. Contrariamente a los ultrasonidos, los intercambios no verbales como el “breaching”,  el hecho por el que los cetáceos saltan fuera del agua para después golpearse contra la superficie, seguía sin entenderse. No se trataba de un simple juego para ellos, o un entretenimiento para nosotros, si no que se trata más bien de una función social.

Los científicos se habían dado cuenta de que ese comportamiento se producía sobre todo en la migración, “un período donde los animales deben conservar sus energías”, analizan los científicos.

Después de un año de observación, los científicos llegaron a la conclusión de que la ballena jorobada, o Megaptera Novaeangliae, se golpea contra la superficie del agua para comunicarse, no dentro del mismo grupo, si no con mamíferos que se encuentran a largas distancias.

¿Cuántos años viven las ballenas?

La mayor parte de las especies de las ballenas tienen una experiencia de vida comparable a la nuestra. La beluga, por ejemplo, puede fácilmente pasar los 60 años. En ciertas especies como la orca, las hembras viven mucho más tiempo que los machos. Podríamos decir, que en estas especies en las que la organización social es compleja, las viejas hembras que ya no están edad de reproducirse juegan un rol importante, un poco como las “abuelas”.

El récord de longevidad apareció en una especie del Ártico, la ballena boreal: que podía llegar a alcanzar los 200 años.

La longevidad normalmente está ligada a la madurez sexual, el intervalo entre el nacimiento y el tipo de cuidado parental: los animales que viven mucho tiempo se reproducen tarde, tienen pocas crías y dedican más tiempo a ocuparse de ellas.

Para conocer la edad de alguno de estos animales muertos se realizan estudios de sus dientes o incluso la cera que se acumula en el conducto auditivo. Pero la reparación de los dientes es compleja y su lectura puede variar de una técnica a otra.
En las hembras se puede contar el número de ovulaciones al examinar los ovarios, y así, basándose en la tasa de ovulación y la edad de la madurez sexual de la especie, llegar a conocer su edad aproximada.

Para determinar la edad de aquellos individuos que están vivos nos podemos fijar en la talla, el color e incluso el comportamiento puede darnos indicios sobre su edad o al menos la clase de edad a la que una ballena pertenece. Por ejemplo, la beluga cambia de color en los primeros años de su vida: cuando nace es oscura, se convierte en gris azulada durante el primer año, después va palideciendo de año en año hasta la edad adulta. La foto-identificación permite seguir a un animal a lo largo de toda su vida gracias a sus marcas naturales. Podemos entonces, deducir la edad mínima de un individuo o incluso su edad real si se ha detectado desde su nacimiento.

¿Qué comen las ballenas?

La alimentación influye en la formación de un grupo, la migración, los cuidados que se le dan a las crías y otros muchos aspectos de la vida de las ballenas. Hay que señalar que ninguna especie de ballena de alimenta de algas, y ninguna incluye al hombre en su menú.

Las ballenas barbadas, también llamadas misticetos, se incluyen dentro de los animales más grandes de la tierra y se alimentan principalmente de pequeños organismos, como el plancton (conjunto de crustáceos marinos de varias especies que forman parte del plancton).

Estas ballenas utilizan sus barbas para filtrar el agua y retener sus presas. Poseen de 150 a 400 barbas en cada lado de la boca, según las especie. Las barbas, como nuestras uñas y nuestro cabello crecen y se desgastan continuamente.

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Barbas de una ballena barbada.

Al nacer, las ballenas todavía no tienen estas barbas o barbas cortas, esto facilita la lactancia. Los pelos se desarrollan poco a poco y comienzan a ser funcionales en el momento del destete, entre los 6 y 12 meses, según las especies. Para las ballenas grises, las crías tienen primero los pelos cortos para facilitar la lactancia. Después crecen rápidamente en 6 meses, su edad de destete.

Pelos de todas las tallas

A la edad adulta del rorcual azul, los pelos miden 1 metro, en el rorcual común 90cm y 30 cm en el pequeño rorcual. La ballena boreal tiene los más grandes: pueden llegar a medir más de 4 metros.
El color de estas barbas son marrones o negros, excepto los del pequeño rorcual que son de color crema.

¿Cómo tragan la comida?

Ciertas ballenas engullen una gran cantidad de agua y presas a la vez, para después expulsar el agua y tragar la comida. Estas ballenas poseen unos pliegues que cubren la parte delantera de la mitad de su cuerpo, que permiten a la garganta estirarse como un acordeón para hacer entrar una inmensa cantidad de agua a la boca. Ellas son, de hecho, llamadas “rorcual”, término noruego que significa “ballena a pliegues” o “a tubos”.

Las ballenas francas no poseen pliegues en su vientre. En lugar de engullir una gran cantidad de agua a la vez, nadan con su gran boca abierta, filtrando el agua a medida, capturando así, minúsculos crustáceos llamados “copépodos”.

La ballena gris utiliza sus barbas cortas para filtrar los sedimentos en el fondo del agua y capturar los animales que viven enterrados.
Su técnica consiste en sumergirse hasta el fondo, rodar hacia la derecha y ejercer una succión sobre el fondo marino para aspirar los pequeños organismos.

Alimentación de los odontocetos

Entre los odontocetos existen el cachalote, la orca, la beluga, los delfines y las marsopas. Utilizan sus dientes, todos iguales, para capturar sus presas, en general peces y calamares.
La beluga también busca organismos que viven en el fondo marino como las conchas. Ciertos grupos de orcas se alimentan incluso de mamíferos marinos, por ejemplo focas e incluso de ballenas más grandes que ellas.

Dientes: numerosos o ausentes, pequeños o grandes

Hay alrededor de 70 especies de ballenas dentadas, y el número de dientes varía de una especie a otra. Ciertas especies de delfines tienen más de 160 dientes; sin embargo, algunas especies de ballenas de pico, los dientes de las hembras no saldrán jamás de la encía.

El cachalote es la ballena de dientes más grande que existe; tiene alrededor de 30 a 60 dientes sólo se desarrollan en la mandíbula inferior. Los dientes no serán siempre esenciales, se han detectado ballenas las cuales han perdido sus dientes o simplemente no los han utilizado mucho, o incluso que la mandíbula estaba fractura, pero que a pesar de todo podían seguir alimentándose.

El diente más grande le pertenece a la ballena narval: su larga defensa es en realidad el canino superior izquierdo creciendo como si fuese un tornillo, perforando el labio superior y pudiendo llegar a una largura de 2,7 metros. Durante mucho tiempo se ha creído que el diente no tenía utilidad para la alimentación, sino que probablemente tendría una utilidad secundaria de carácter sexual o un gran órgano sensorial. Sin embargo, en 2017 científicos filmaron a ballenas narval asomando peces de bacalao con su diente.

 

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Diente de ballena narval.

Las técnicas de alimentación de las ballenas dentadas, porque ellas fijan a menudo presas más grandes y movidas que las ballenas barbadas, necesitan en general más aprendizaje y cooperación. Sin duda es por eso, que de manera general, las crías de ballenas dentadas se quedan más tiempo con su madre  que las ballenas barbadas. Además, muchas especies de ballenas dentadas tienen una organización social compleja.

Tres estrategias de alimentación del Rorcual

El rorcual azul se alimenta casi exclusivamente de Krill. Engulle cerca de una tonelada al día.
El krill vive en la profundidad durante el día, y remonta a la superficie en el crepúsculo para pasar la noche.
A veces, las corrientes pueden obligarle a remontar en pleno día. Es entonces cuando el rorcual azul se alimenta en la superficie. Esta técnica requiere un gran esfuerzo físico: con su inmensa boca, el rorcual azul engulle de una sola bocanada un volumen de agua equivalente a su propio peso, es decir, 90 toneladas. Pero las ganancias serán 90 veces más importantes que el desgaste energético.

El pequeño rorcual también es una especie fascinante para observar su modo de alimentación. A menudo se encuentra en las zonas de corrientes, aprovechando para capturar peces entre las masas de agua fría y de agua más caliente. Persigue a sus presas y las atrapa en la superficie. Saca del agua medio cuerpo, algo que permite observar el vientre, las aletas pectorales o la mitad de la cola. Adapta sus estrategias a las condiciones del medio, (las corrientes, medida de la profundidad de los oceános, tipo de presas).

El rorcual común se alimenta a menudo en grupo y de manera sincronizada. Por cada grupo puede llegar haber una docena e incluso a veces una veintena de individuos, estos grandes mamíferos alargados y rápidos realizan en la superficie una formación cerrada. Se les puede ver crear un semicírculo donde, el uno junto al otro, se sumergen algunos instantes y resurgen a la superficie para una nueva bocanada de aire. Después de unos minutos, uno tras otro, arquean sus espaldas antes de sumergirse hacia las profundidades del mar. Se cree que esta técnica permite al rorcual común cooperar para atrapar a los peces de una manera más eficaz.

 

Resumen
Ballenas
Título
Ballenas
Descripción
as ballenas son los animales más grandes de los océanos, e incluso del mundo. Por ejemplo, la ballena azul está considerada como el animal más grande de la tierra. Vamos a aprender cómo se comunican, cómo duermen o cómo respiran estos increíbles mamíferos marinos.
Organización
www.monstruosmarinos.com

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